Leonardo nasceu na Toscana, em 1541. Levou uma vida normal de leigo, trabalhando no ramo farmacêutico com o pai até os vinte e seis anos de idade, quando este morreu. Tendo participado do trabalho junto aos pobres com os padres colombinos, decidiu entregar sua vida ao seguimento de Cristo.

Mesmo sabendo das dificuldades, por ser adulto Leonardo não se intimidou. Enfrentou os estudos desde o começo, do princípio mais elementar. Junto-se aos meninos para aprender o latim e, em seguida, se aplicou no estudo de filosofia e de teologia. Quatro anos depois, foi ordenado sacerdote.

Dedicando-se à catequese das crianças, implantou junto com alguns religiosos uma educação totalmente voltada para os princípios cristãos. Nascendo, em 1574, a Congregação da Doutrina Cristã, hoje Clérigos Regulares da Mãe de Deus, também conhecidos como padres leonardinos.

Em 1584 resolveu fazer uma peregrinação à França, no Santuário de Nossa Senhora de Loreto. Leonardo que tinha conquistado a confiança do Papa Clemente VIII foi enviado por este para realizar diversas missões em seu nome, restaurando a disciplina religiosa em várias ordens, conventos e congregações. Era um tempo de decadência de costumes e seu trabalho entusiasmado e atraente trouxe de volta os velhos princípios do verdadeiro cristianismo que haviam se perdido no dia-a-dia de muitos integrantes da Igreja.

Preocupado em assegurar um futuro de fé às crianças pagãs, fundou em parceria com o João Batista Vives, um colégio para jovens sacerdotes que se espalhariam pelo mundo como missionários, pregando o catolicismo entre os infiéis e cuidando das vítimas das epidemias. Portanto João Leonardo foi o precursor do Colégio Urbano dos Missionários da Propaganda Fidei, ou Obra da Propaganda da Fé, fundado em 1627, em Roma, atuante até nossos dias, principalmente na esfera da Santa Sé. E também dos Missionários Exteriores de Paris, fundado em 1663.

Influenciado pelo Concilio de Trento, ao lado de grandes religiosos da época, como os depois Santos: Filipe Neri, José Calasanz e Camilo de Lélis, João Leonardo travou uma grande luta pela reforma eclesiástica da Itália, o que o fez se tornar também um dos grandes do seu tempo.

Radicado em Roma, ele morreu no dia 08 de outubro de 1609. Seu corpo se encontra grudado na cripta da igreja Santa Maria em Campiteli. Beatificado em 1861, o Papa Pio XI declarou Santo, João Leonardo, em 1938, cuja festa litúrgica ocorre no dia de sua morte.

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